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Mientras India se enfrenta al plástico desechable, este estado muestra cómo se hace


CHENNAI, India — Amul Vasudevan, un vendedor ambulante de verduras en el estado de Tamil Nadu, en el sur de la India, pensó que iba a cerrar.

El estado había prohibido a los minoristas usar bolsas de plástico desechables, que eran fundamentales para su sustento porque eran muy baratas. No podía darse el lujo de pasar a vender sus productos en bolsas de tela reutilizables.

Tamil Nadu no fue el primer estado de la India en tratar de reducir la contaminación plástica, pero a diferencia de otros, fue implacable en hacer cumplir su ley. La Sra. Vasudevan fue multada repetidamente por usar bolsas desechables.

Ahora, tres años después de que la prohibición entró en vigor, el uso de bolsas de plástico por parte de la Sra. Vasudevan ha disminuido en más de dos tercios; la mayoría de sus clientes traen bolsas de tela. Muchas calles en este estado de más de 80 millones de personas están en gran parte libres de desechos plásticos.

Sin embargo, la prohibición de Tamil Nadu está lejos de ser un éxito absoluto. Mucha gente todavía lo desafía, encontrando las alternativas al plástico demasiado caras o demasiado inconvenientes. La experiencia del estado ofrece lecciones para el resto de la India, donde este mes entró en vigor una ambiciosa prohibición en todo el país de fabricar, importar, vender y usar algunos plásticos de un solo uso.

“Las bolsas de plástico solo pueden eliminarse si lo decide el cliente, no el vendedor”, dijo Vasudevan desde su puesto en Muthu Street en Chennai, la capital del estado. “Deshacerse de él es un proceso lento; no puede suceder de la noche a la mañana”.

En las metrópolis y pueblos de la India, la vida cotidiana se entrelaza con el plástico desechable, considerado uno de los peores peligros ambientales. Las compras de todo tipo se llevan a casa en bolsas desechables y la comida se sirve en platos y bandejas de un solo uso. El país es el tercer mayor productor mundial de desechos plásticos desechables, después de China y Estados Unidos.

Pero ahora el gobierno del primer ministro Narendra Modi ha prohibido algunos de esos artículos omnipresentes, incluidos vasos, platos, cubiertos, pajitas y hisopos desechables. Las bolsas de un solo uso están prohibidas, pero se permiten las más gruesas y reutilizables. La prohibición no incluye botellas de refrescos y envases de plástico para papas fritas y otros bocadillos.

India sigue a lugares como Bangladesh, la Unión Europea y China en un esfuerzo a gran escala para reducir los desechos plásticos. Pero su plan se encuentra entre los más ambiciosos, dijeron los expertos, ya que apunta a toda la cadena de suministro, desde la fabricación hasta el uso de plásticos desechables.

Lo que queda por ver es cuán comprometidas estarán las autoridades con la aplicación de la nueva ley.

“Una prohibición general es muy difícil de implementar a menos que los gobiernos locales tomen medidas estrictas contra los infractores y establezcan asociaciones con la gente”, dijo Ravi Agarwal, quien dirige Toxics Link, un grupo de defensa que se enfoca en la gestión de desechos. “De lo contrario, terminaremos con algunas multas esporádicas aquí y allá, y algunos informes periodísticos”.

El año pasado, el gobierno federal prohibió las bolsas de plástico muy delgadas, pero la aplicación, en manos de las autoridades locales, no fue estricta. Hacer cumplir la nueva ley también depende de las autoridades locales, pero ahora el gobierno dice que involucrará al público, quien podrá denunciar a los infractores y sus ubicaciones con una aplicación.

La presión pública sobre los políticos, por ejemplo, para reparar los bloqueos de drenaje y alcantarillado causados ​​por el plástico, es otra razón clave del relativo éxito en Tamil Nadu.

En una mañana de viernes reciente, policías vestidos de civil se arremolinaron en la calle Muthu, buscando a los perpetradores. Cerca de una sección de vendedores ambulantes que vendían verduras y flores de jazmín, encontraron a un vendedor ambulante que empaquetaba productos para los clientes en bolsas desechables. La policía multó a ese vendedor y procedió a decomisar decenas de libras del contrabando a otros, multándolos y amenazándolos con prisión.

Desde diciembre de 2019, las autoridades del estado han recaudado más de $1.3 millones en multas; el más pequeño cuesta alrededor de $ 7. Pero el trabajo es interminable: después de que los oficiales se dispersaron ese día en la calle Muthu, algunos vendedores volvieron a usar las bolsas prohibidas.

“Tenemos que encontrar soluciones baratas para detener el uso de bolsas de plástico”, dijo la Sra. Vasudevan, quien no fue multada ese día. “Los ricos entienden lo que está en juego, pero para los pobres el gobierno tiene que abaratar las bolsas de tela”.

Tamil Nadu ha tratado de abordar ese problema con subsidios y campañas de promoción de bolsas de tela.

En la entrada del mercado mayorista Koyembedu de Chennai, las autoridades instalaron dos máquinas expendedoras que contienen 800 bolsas de tela, que cuestan 12 centavos cada una. Las máquinas se recargan dos veces al día. Si bien la prohibición sin duda ha afectado los medios de vida, como las personas involucradas en la fabricación y venta de plástico de un solo uso, ha sido una bendición para otros.

A unas 25 millas al oeste de Chennai, en el pueblo de Nemam, alrededor de dos docenas de costureras fabrican bolsas de tela mientras suena la música de Bollywood. Como parte de una cooperativa, han podido aumentar sus propias ganancias haciendo más bolsas.

“Estamos produciendo más bolsas de tela que nunca”, dijo Deepika Sarvanan, jefa de un grupo local de autoayuda integrado exclusivamente por mujeres, que inicialmente fue financiado por el gobierno pero ahora se mantiene solo. “No estamos produciendo ni el 0,1 por ciento de la demanda”.

Pero para algunas empresas, como las que venden pescado vivo, el plástico es difícil de reemplazar. “Nadie quiere destruir el medio ambiente”, dijo Mageesh Kumar, que vende peces para mascotas en el mercado de Kolather en Chennai. “Pero si no las vendemos en plástico no hay otra manera; ¿Cómo alimentaremos a nuestras familias?”.

Por ahora, Kumar y su cohorte están usando bolsas más gruesas que les piden a los clientes que devuelvan.

Aún así, Tamil Nadu ha progresado más que otros estados que han intentado reducir el uso de plástico. Sus playas, enclaves residenciales y zonas industriales carecen en gran medida de basura plástica. Muchos residentes recolectan diligentemente plástico para reciclar y separar los desechos.

El pionero en el estado fue el distrito de Nilgiri, un área popular entre los turistas por sus pueblos de montaña y plantaciones de té, que prohibió el plástico desechable en 2000. Allí, Supriya Sahu, una funcionaria pública que se dio cuenta de los peligros del plástico, encabezó la acusación. contaminación después de ver fotografías de bisontes muertos con bolsas de plástico en el estómago. Ella comenzó una campaña de concientización pública.

“Le hicimos entender a la gente que si quieres que el turismo sobreviva, tenemos que dejar de usar plástico”, dijo la Sra. Sahu, quien ahora es funcionaria ambiental a nivel estatal. “Cualquier programa dirigido por el gobierno solo puede tener éxito si se convierte en un movimiento popular”.

En una tarde húmeda reciente, el mercado de Koyembedu ofreció una señal de éxito. De más de dos docenas de tiendas, solo dos vendían flores envasadas en plástico.

“Vendemos flores envueltas en periódicos desde hace años”, dijo Richard Edison, un vendedor de flores. “La gente lo está exigiendo”.



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