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Primera misión para devolver muestras de otro planeta aterrizará en la Tierra en 2033


Mientras Perseverance investiga el sitio de un antiguo lago que existió hace miles de millones de años, está recolectando rocas y tierra. Este material es de interés porque podría contener evidencia de organismos microscópicos del pasado que revelarían si alguna vez existió vida en Marte. Los científicos tendrán la oportunidad de utilizar algunos de los instrumentos más sofisticados del mundo para estudiar estas valiosas muestras.

El ambicioso programa Mars Sample Return implica la colaboración entre las dos agencias para recuperar 30 muestras del planeta rojo. Múltiples misiones se lanzarán a Marte a finales de esta década para recoger y traer las muestras de manera segura.

El programa está llegando al final de su fase de diseño conceptual y la NASA ha completado la revisión de los requisitos del sistema. La revisión ha llevado a cambios que reducirán la complejidad de futuras misiones y aumentarán la probabilidad de éxito, según funcionarios de la NASA.

“La fase de diseño conceptual es cuando cada faceta del plan de una misión se pone bajo un microscopio”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, en un comunicado. “Hay algunos cambios significativos y ventajosos en el plan, que pueden atribuirse directamente a los éxitos recientes de Perseverance en Jezero y al increíble rendimiento de nuestro helicóptero Mars”.

Inicialmente, el el plan era lanzar un rover fetch junto con un Sample Retrieval Lander a mediados de la década de 2020. Una vez liberado en la superficie marciana, el rover de búsqueda habría recuperado muestras de donde Perseverance las ha escondido en la superficie marciana.

Ahora, Perseverance será el principal vehículo de transporte para llevar muestras al módulo de aterrizaje. La última evaluación de salud y esperanza de vida del rover muestra que aún debería estar en óptimas condiciones para entregar las muestras en 2030. La perseverancia respaldará al módulo de aterrizaje y el brazo robótico del módulo de aterrizaje transferirá las muestras.

El Sample Retrieval Lander llevará dos helicópteros de recuperación de muestras, de estilo similar al helicóptero Ingenuity que se encuentra actualmente en Marte, en lugar de un rover de búsqueda.

“Las operaciones recientes del helicóptero Ingenuity en Marte, que completó 29 vuelos, 24 más de lo planeado originalmente, nos han demostrado la utilidad de los posibles helicópteros de Marte”, dijo Jeff Gramling, director del Programa de Retorno de Muestras de Marte.

Los ingenieros han quedado impresionados con el rendimiento de Ingenuity. El helicóptero ha sobrevivido más de un año más allá de su vida útil esperada. En el caso de que Perseverance no pueda devolver las muestras al módulo de aterrizaje, los pequeños helicópteros podrán volar lejos del módulo de aterrizaje, usar los brazos para recuperar las muestras y traerlas de vuelta.

Los dos helicópteros de retorno de muestra tendrán un tamaño similar al Ingenuity pero serán un poco más pesados. Las patas de aterrizaje vendrán equipadas con pequeñas ruedas de movilidad para permitirle viajar en tierra además de volar, y cada helicóptero tendrá un pequeño brazo que puede agarrar tubos de muestra, dijo Richard Cook, gerente del programa Mars Sample Return en Jet Propulsion de la NASA. Laboratorio en Pasadena, California.

Si la salud de Perseverance sigue siendo la misma durante los próximos ocho años y no necesita ayuda para devolver las muestras al módulo de aterrizaje, los helicópteros podrían observar y capturar imágenes del proceso.

Llevar muestras a la Tierra

El Sample Retrieval Lander también lleva el Mars Ascent Vehicle, el primer cohete que se lanzará desde la superficie marciana, con las muestras guardadas de forma segura en su interior. La nave espacial está programada para lanzarse desde Marte en 2031.

Una misión separada se lanzará desde la Tierra a mediados de la década de 2020, llamada Earth Return Orbiter, para encontrarse con el Mars Ascent Vehicle.

A bordo del Earth Return Orbiter se encuentra el Sistema de Captura/Contención y Retorno, que recolectará el contenedor de muestras del Mars Ascent Vehicle mientras ambos vehículos están en órbita alrededor de Marte.

El Earth Return Orbiter luego regresará a nuestro mundo. Una vez que la nave espacial esté cerca de la Tierra, liberará el vehículo de entrada a la Tierra que contiene el alijo de muestras, y esa nave espacial aterrizará en la Tierra en 2033.

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Anteriormente, la agencia dijo que las muestras podrían regresar a la Tierra en 2031, pero las fechas de lanzamiento planificadas para el orbitador en el otoño de 2027 y el módulo de aterrizaje en el verano de 2028 crearon la nueva fecha de llegada.

Los ingenieros son actualmente probando componentes robóticos para la campaña en los centros de la NASA y la ESA. El programa Mars Sample Return pasará a la fase de diseño preliminar en octubre, que durará aproximadamente un año. La fase de diseño dará como resultado el desarrollo de tecnología, así como prototipos de ingeniería para los componentes principales.

“La ESA continúa a toda velocidad con el desarrollo tanto del Earth Return Orbiter, que realizará el histórico viaje de ida y vuelta de la Tierra a Marte y viceversa, como del Sample Transfer Arm, que colocará robóticamente los tubos de muestra a bordo del Orbiting Sample Container antes de su lanzamiento desde la superficie del Planeta Rojo”, dijo David Parker, director de exploración humana y robótica de la ESA, en un comunicado.

Muestras diversas

El rover Perseverance ha recolectado 11 muestras de roca hasta el momento. Las muestras representan “un asombroso conjunto de materiales”, dijo Meenakshi Wadhwa, científico principal de Mars Sample Return y director de la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de la Universidad Estatal de Arizona.

“La última, de hecho, es una roca sedimentaria de grano fino que tiene el mayor potencial para preservar biofirmas, potencialmente, por lo que ya tenemos una diversidad de materiales en la bolsa, por así decirlo, y realmente entusiasmados con el potencial para traerlos de vuelta”, dijo Wadhwa.

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“Trabajar juntos en iniciativas históricas como Mars Sample Return no solo proporciona datos invaluables sobre nuestro lugar en el universo, sino que también nos une más aquí en la Tierra”, dijo Zurbuchen.



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