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Masticado y enrollado: cómo los gatos aprovechan al máximo su subidón de hierba gatera


Los gatos, muy a menudo, son un misterio, incluso para aquellos que los conocen mejor. ¿Por qué duermen tanto? ¿Por qué quieren toda su atención un minuto y nada al siguiente? ¿Cómo pueden encontrar su camino? espalda hogar después de estar varado a millas de distancia por años? El escritor Haruki Murakami, conocido por poner gatos en sus novelas y ensayos, una vez confesado a no saber por qué lo hace; un gato “se desliza de forma natural”, dijo.

Otro misterio: ¿Por qué a los gatos les encanta la hierba gatera? Cuando se expone a la planta, que pertenece a la familia de la menta, el mayoría de los gatos domésticos lo lamerán, frotarán contra él, lo masticarán y se revolcarán en él. Rebosan de euforia, drogándose con las cosas. También se vuelven locos por otras plantas, particularmente la vid plateada, que no está estrechamente relacionada con la hierba gatera pero provoca la misma respuesta en los felinos, incluidos los grandes felinos como los jaguares y los tigres.

Durante años, este comportamiento fue solo otro enigma relacionado con los gatos. pero un nuevo estudiopublicado el martes en la revista iScience, sugiere que la reacción a la hierba gatera y la vid plateada podría explicarse por la insecto repelente efecto de iridoides, los químicos en las plantas que inducen el subidón.

Los investigadores, dirigidos por Masao Miyazaki, científico de comportamiento animal de la Universidad de Iwate en Japón, descubrieron que la cantidad de estos iridoides liberados por la planta aumentó en más del 2000 por ciento cuando la planta fue dañada por los gatos. Entonces, tal vez el subidón de Kitty le confiere una ventaja evolutiva: mantener a raya a los insectos chupadores de sangre.

Kristyn Vitale, experta en comportamiento de gatos en Unity College que no estuvo asociada con la investigación, señaló que el estudio se basó en un trabajo previo sólido. El año pasado, el mismo laboratorio publicó un estudio que encontró que los gatos harían todo lo posible para cubrirse con iridoides similares a DEET, ya sea rodando sobre los químicos o levantándose para acariciarlos con sus mejillas. “Esto indica que puede haber un beneficio para el gato al colocar físicamente los compuestos en su cuerpo”, dijo el Dr. Vitale.

Carlo Siracusa, un conductista animal de la Universidad de Pensilvania que tampoco participó en la investigación, estuvo de acuerdo. “La evidencia muestra que quieren impregnar su cuerpo con el olor”, dijo. Pero, agregó, “tenga en cuenta que una parte considerable de los gatos no muestran este comportamiento. Entonces, ¿por qué habrían sido seleccionados de esta manera?

Como una adaptación evolutiva, los iridoides repelentes de insectos probablemente hacen más para proteger las plantas de los insectos herbívoros que para ayudar a los gatos a evitar las picaduras de insectos. Las plantas a menudo liberan irritantes cuando se dañan, lo que ayuda a protegerse de los atacantes, y emiten otras sustancias químicas que comunican el peligro a sus vecinos. “Las plantas son maestras de la guerra química”, dijo Marco Gallio, neurobiólogo de la Universidad Northwestern que no participó en el nuevo estudio.

El año pasado, el Dr. Gallio y sus colegas publicó un informe que vinculó el principal repelente de insectos en la hierba gatera, la nepetalactona, con una proteína receptora que provoca irritación en los mosquitos e insectos relacionados. El receptor, que también está presente en humanos y gatos, puede activarse con gases lacrimógenos. Pero el Dr. Gallio descubrió que, aunque la nepetalactona no tuvo un efecto negativo en los humanos y provocó espasmos de éxtasis en los felinos, activó este receptor en particular (llamado TRPA1) en muchos insectos, una ventaja adicional para los gatos que disfrutan de su droga preferida.

En su estudio más reciente, el Dr. Miyazaki y sus asociados midieron la composición química del aire inmediatamente encima de las hojas, tanto intactas como dañadas, de hierba gatera y vid plateada. Luego midieron los niveles de iridoide en las propias hojas. Descubrieron que las hojas de hierba gatera destrozadas por los gatos liberaban al menos 20 veces más nepetalactona que las hojas intactas, mientras que las hojas de vid plateadas dañadas liberaban al menos ocho veces la cantidad de iridoides similares que las hojas intactas. Las interacciones de los gatos con la vid plateada también cambiaron la composición del cóctel repelente de insectos de la planta, haciéndolo aún más potente.

Después de frotar sus caras y cuerpos contra las plantas, los gatos seguramente estarán cubiertos con una capa robusta de Pest Begone.

Este hallazgo, junto con la investigación previa del Dr. Miyazaki y su equipo, respalda las afirmaciones incipientes de que al menos parte del beneficio de la moda de la hierba gatera para gatos es evitar los mosquitos y las moscas. Tal comportamiento, llamado “autounción”, no sería el primero de su tipo en el reino animal. Se sabe que los monos araña mexicanos untarse a sí mismos con diferentes tipos de hojas, probablemente para servir a un propósito social o sexual, y los erizos a menudo frotar toxinas sobre sus espinas.

Aún así, quedan muchas preguntas por responder, incluido por qué aparentemente solo los felinos muestran una respuesta eufórica a la hierba gatera y la vid plateada, y por qué solo algunos de estos felinos lo hacen. El Dr. Gallio, aunque estaba entusiasmado con el nuevo estudio, ofreció un enfoque cauteloso. “¿Que sé yo?” él dijo. “No estuve allí para ver cómo sucedía la evolución”.



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