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Todas las piezas parecían alinearse para la libertad excepto una: ganar


El Liberty aparentemente había hecho todo bien.

Se mudaron a una nueva casa el año pasado en Barclays Center en el centro de Brooklyn. El poder estelar de una primera selección del draft y una plantilla con profundidad a la altura prometían una temporada fuerte este año. Había un nuevo entrenador. Incluso una nueva mascota.

Pero aunque todas las piezas encajaron en su lugar para Liberty, uno de los ocho equipos originales de la WNBA en 1997, ha habido una excepción evidente: ganar.

“Últimamente he sentido que tal vez aquí es donde se supone que debemos estar ahora”, dijo Francois Monroc, de 41 años, un aficionado que vio cómo el Liberty vencía al Chicago Sky, 83-80, el sábado en una rara actuación fuerte. . “Hay mucha ambición para los jugadores en Nueva York, y la gente que vive en Nueva York quiere que sus equipos triunfen. Es difícil aceptar el fracaso. Los neoyorquinos son muy impacientes, esperar y esperar es difícil”.

Los Liberty están 10-17 este año. El equipo comenzó la temporada 1-7 antes de darle la vuelta en junio, solo para perder impulso este mes después de la pausa del Juego de Estrellas.

La victoria del sábado por la noche contra el Sky (21-7), los campeones defensores y el mejor equipo de la liga, rompió una racha de cinco derrotas consecutivas y sirvió como un bálsamo en una temporada difícil.

Una serie de lesiones ha dejado a Liberty con un récord pobre, justo cuando una temporada ganadora podría haber ayudado a la franquicia a afianzarse mejor en el hipercompetitivo mercado de Nueva York.

A los neoyorquinos les vendría bien un ganador. El último equipo en los cuatro deportes principales en ganar un campeonato fueron los Giants, que ganaron el Super Bowl después de la temporada 2011. Los Liberty no han ganado un campeonato, y los Nets, sus compañeros de arena en el Barclays Center, no han ganado uno desde sus días en la Asociación Estadounidense de Baloncesto.

“Estamos tratando de conseguir un anillo”, dijo Janice Battle, de 74 años, quien se ha quedado con el equipo a pesar de sus altibajos. “Eso ha sido un poco decepcionante. Pero es emocionante pertenecer a un equipo, un equipo femenino profesional, aquí mismo en Brooklyn”.

Battle ha estado siguiendo al equipo desde esa primera temporada y ha viajado con el equipo mientras jugaba en cinco lugares a lo largo de los años, desde el Madison Square Garden hasta White Plains, NY, y ahora al Barclays Center, que el equipo ha llamado hogar desde 2021. .

“Cada año es difícil, pero ya sabes, eres un fanático”, dijo Battle encogiéndose levemente de hombros. “Ahí están los fanáticos de los Yankees. Están los fanáticos del Met. Están los fanáticos de los Gigantes. Así que soy un fan de Liberty. Los amo.”

Aún así, seguidores entusiastas o no, con solo nueve juegos restantes en la temporada regular, sus posibilidades de una postemporada se están desvaneciendo.

Gran parte de esa presión recae sobre los hombros de Sabrina Ionescu, la selección general número 1 en el draft de 2020. Ionescu jugó solo tres juegos en la temporada 2020 en una llamada burbuja en Florida antes de sufrir una lesión en el tobillo que puso fin a la temporada.

A medida que Ionescu comenzó a recuperarse, más lesiones plagaron al equipo. Jocelyn Willoughby se rompió el tendón de Aquiles antes de la temporada 2021 y Natasha Howard se perdió 15 juegos por una lesión en la rodilla; los tres regresaron esta temporada, solo para que el equipo perdiera a Betnijah Laney, quien fue nombrada para su primer equipo All-Star la temporada pasada, por una lesión en la rodilla esta temporada.

El Liberty ha tenido algunos destellos de éxito. Ionescu estableció un récord de franquicia de puntos en un juego contra Las Vegas Aces a principios de este mes, terminando con 31 puntos, 13 rebotes y 10 asistencias para su tercer triple-doble de su carrera. El sábado, Howard consiguió su sexto doble-doble de la temporada con 16 puntos y 10 rebotes.

Los fanáticos esperaban que un nuevo entrenador pudiera hacer algo más consistente con el grupo central del equipo de Ionescu; Howard; DiDi Richards, guardia de segundo año; Stefanie Dolson, centro veterana; Michaela Onyenwere, la rookie del año de la WNBA 2021; y el centro de reserva Han Xu. Marine Johannes, un guardia agregado a mitad de temporada, también se ha convertido en un jugador de rotación.

Liberty contrató a Sandy Brondello, el ex entrenador en jefe de Phoenix Mercury, para tratar de impulsar la temporada 2022. Ese no ha sido siempre el caso.

“Creo que la habilidad de los jugadores es una cosa, pero la habilidad del entrenador para sacar lo mejor de sus jugadores de manera consistente es probablemente más importante”, dijo Dara Ottley-Brown, de 59 años. “Ese es el desafío aquí”.

El equipo aún tiene problemas de asistencia. La asistencia promedia alrededor de 5,100 fanáticos. por partido esta temporadadejando la libertad ocupó el octavo lugar de los 12 equipos El juego del sábado por la noche tuvo 6,926 disponibles; un juego del 14 de julio contra Las Vegas Aces, uno de los mejores equipos de la liga, atrajo a 9,896, un récord para la temporada hasta el momento. Barclays Center tiene una capacidad de 17,732 asientos, pero los asientos del nivel superior a menudo están acordonados para los juegos de Liberty.

“Es una combinación de estar en una montaña rusa con el equipo, pero también simplemente observar y descubrir cómo el baloncesto femenino puede tener más tracción”, dijo Martha Stark, de 62 años, quien asistió a la escuela secundaria en Brooklyn Tech, a solo unas cuadras de la arena y posee un abono de temporada desde 1997.

Elaine Kim, de 47 años, viene a los juegos de Liberty con sus mellizos de 12 años desde que eran pequeños y dijo que ha sido divertido ver cómo evoluciona el equipo y las mascotas. Ellie the Elephant se presentó como la nueva del equipo en 2021.

Pero Kim dijo que creía que la liga y sus equipos aún necesitaban más inversión para causar un mayor impacto. Los límites salariales bajos, el acceso irregular a los juegos en la televisión y los pocos dólares de marketing en comparación con sus contrapartes masculinas han perseguido durante mucho tiempo a la WNBA. a pesar de una creciente base de fans.

“La WNBA necesita el tipo de inversión que reciben los deportes masculinos”, dijo. “Estamos demostrando que hay mucho interés, que es económicamente viable”.

Sin duda, hay algo de entusiasmo en torno al equipo a pesar de su récord, pero en última instancia, Nueva York exige ganadores, sin importar el deporte.

“Sé que el récord no es exactamente lo que nos gustaría que fuera”, dijo Alex Don, de 26 años. “Pero desde el año pasado hasta este año, definitivamente puedes comenzar a ver la mejora y ver dónde podríamos estar dos o tres años después”.

Don y su grupo de amigos, incluido Paul Garlick, encuentran satisfacción al ver evolucionar al equipo “en lugar de subirse al carro cuando son buenos”, dijo Garlick.

El sábado, Liberty y Sky fueron punto por punto hasta el amargo final, con un tiro en salto clave de 2 puntos de Ionescu en los segundos finales y un bloqueo de Onyenwere sobre Candace Parker sellando el juego y rompiendo la racha de seis victorias consecutivas del Sky. .

Howard dijo que la victoria fue una oportunidad para enderezar el rumbo del equipo.

“Nos encontramos en este juego aquí mismo”, dijo. “Eso es algo de lo que definitivamente hemos hablado: necesitamos aprender a ganar juegos. Eso es un comienzo justo ahí”.

Se enfrentan a Chicago nuevamente el viernes.



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