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Un poderoso equipo de estrellas, con anillo o sin anillo


COOPERSTOWN, NY — Una pequeña y humilde pelota de béisbol se encuentra en el fondo de una vitrina de David Ortiz en el tercer piso del Salón de la Fama. Sin holograma, sin marcas elaboradas. En tinta negra y espesa, justo debajo de la herradura con costura roja, alguien garabateó “Primer HR”. Debajo de eso, en pluma más clara: “Big Show”.

The Big Papi Show todavía estaba en preproducción ese día, 14 de septiembre de 1997, cuando Ortiz aplastó el primero de 541 jonrones en su camino a la inducción de primera votación aquí el domingo. Sus años con los Medias Rojas de Boston lo convirtieron en una estrella trascendente, pero cuando conectó ese primer jonrón, estaba jugando para los Mellizos de Minnesota.

Los otros miembros de este fin de semana tomaron el camino más largo hasta aquí, elegidos a través de una votación de un comité pequeño en diciembre: Bud Fowler, Gil Hodges, Minnie Miñoso, Buck O’Neil y los otros dos miembros vivos, Jim Kaat y Tony Oliva, quienes representarán los Mellizos, la misma franquicia que lanzó a Ortiz en 2002, justo antes de su gran avance en Boston.

“No voy a tener muchas oportunidades de patrocinio como Big Papi”, dijo Kaat recientemente, “a menos que tengan una batería Duracell de larga duración”.

Kaat y Oliva nacieron en 1938 y pasaron un total de 30 temporadas con la franquicia de los Mellizos. Su inducción significa que cinco miembros del Salón de la Fama jugaron para los Mellizos de 1970 a 1973, incluidos Harmon Killebrew, Rod Carew y Bert Blyleven.

Según una investigación del Salón de la Fama, ningún equipo ha tenido más de cinco miembros del Salón de la Fama a la vez en la era del juego de división. Además de los Mellizos, los otros con cinco son los Cachorros de Chicago de 1970, los Medias Rojas de Boston de 1980 y los Cerveceros de Milwaukee de 1982 y 1984. Ninguno de esos equipos ganó la Serie Mundial, como lo hizo Ortiz tres veces con los Medias Rojas, pero los Mellizos de 1970, que tenían marca de 98-64, tenían el mejor récord de temporada regular del grupo.

“Tenías que jugar muy bien para vencerlos”, dijo el lanzador del Salón de la Fama Jim Palmer, cuyos Orioles de Baltimore barrieron a los Mellizos en una Serie de Campeonato de la Liga Americana al mejor de cinco ese otoño, repitiendo su hazaña de 1969. muy buen equilibrio: potencia, un poco de velocidad, bien manejado y grandes fanáticos en el antiguo estadio de béisbol”.

Kaat jugó sus dos primeras temporadas con los Washington Senators originales, que se mudaron a Bloomington, Minnesota, unas dos semanas después de que Bill Mazeroski conectó un jonrón para que Pittsburgh venciera a los Yankees en el Juego 7 de la Serie Mundial. Fue el comienzo de la era de la expansión y parte de un surgimiento del movimiento de franquicias.

“Me presenté en el clubhouse de la liga instructiva el 26 de octubre de 1960 y tenía los Senadores cruzados sobre mi pecho, y al final del día, eran los Mellizos”, dijo Kaat. “Ese fue el día en que los Senadores de Washington se convirtieron en los Mellizos.

“Nosotros, como jugadores, pensamos que era un gran movimiento porque recordamos lo positivo que fue para los Bravos ir de Boston a Milwaukee. Pequeñas cosas, como que escuchamos que obtienen estas ofertas para obtener un automóvil para conducir durante la temporada, cosas así. Así que venir aquí con MLB siendo nuevo, siendo recibido con los brazos abiertos, quiero decir, el desempeño fue secundario. Los fanáticos aquí estaban felices de tener béisbol de grandes ligas”.

Sin embargo, después de una temporada de debut de 90 derrotas, el desempeño fue extraordinario. Los Mellizos ganaron 817 juegos desde 1962 hasta 1970, más que cualquier otro equipo de la Liga Americana excepto los Orioles. Kaat estuvo entre los mejores lanzadores de la era, ganando 146 juegos en esas temporadas, solo detrás de Bob Gibson y Juan Marichal.

Oliva llegó definitivamente en 1964, ganando el premio al Novato del Año y el primero de tres títulos de bateo. Fue uno de varios jugadores cubanos firmados por el cazatalentos de los Senators/Twins Joe Cambria, incluido el ganador del Premio al Jugador Más Valioso de la Liga Americana en 1965, el campocorto Zoilo Versalles. El ambiente ayudó a la transición de Oliva, que nunca jugó en otro equipo.

“Recuerdo que Jim Kaat me dijo: ‘Te vas a sentir como en casa, porque un tercio del club de béisbol es cubano”, dijo Oliva. “Estaba tan feliz de estar aquí con los Mellizos de Minnesota, porque me hacía sentir como en casa. En esos días yo no hablaba ni una palabra de inglés, y me cuidaban, me hacían de niñera. Fueron muy amables, todos esos cubanos”.

Las lesiones de rodilla le robaron a Oliva la longevidad de muchos de sus contemporáneos; terminó con un promedio de .304, pero solo 1,917 hits en su carrera. Tampoco era un bateador de sencillos, alguna vez lideró la liga en porcentaje de slugging y terminó con 220 jonrones, más de 13 miembros del club de los 3,000 hits.

“Todo el mundo dice, ‘¿Cuál es el punto culminante de su carrera, la blanqueada contra Sandy Koufax en la Serie Mundial?’”, dijo Palmer. “Le diré a Tony, ‘No, el día que te ponché dos veces’. Wally Bunker solía decir, ‘Tony Oliva, ¡oh, déjanos en paz!’”

Oliva bateó .344 en su carrera contra Palmer (aunque nunca le jonroneó) y castigó a otro miembro del Salón de la Fama, Catfish Hunter, con un promedio de .333 y ocho jonrones. Bateó .314 en tres series de postemporada.

Antes de las dos derrotas de la ALCS ante los Orioles, los Mellizos cayeron ante los Dodgers de Los Ángeles en la Serie Mundial de 1965. Kaat venció a Koufax en el Juego 2 (después de que Koufax se negara a lanzar el primer partido porque cayó en Yom Kippur) pero perdió ante él en los Juegos 5 y 7.

“Fui bastante realista en el 65; quiero decir, para tratar de sacarle un par de carreras a Koufax, tuvimos la suerte de conseguir dos de ellas en el Juego 2 y una de ellas no fue ganada”, dijo Kaat. “Así que no es como si hubiésemos arruinado la serie o algo por el estilo. Y luego, por supuesto, pensé que volveríamos. Cuando tienes 20 años y tienes un buen equipo: ‘Oh, volveremos’”.

Los Mellizos declinaron a principios de la década de 1970, incluso con todos esos miembros del Salón de la Fama, y ​​prescindieron de Kaat en 1973. Reanudó su carrera con temporadas consecutivas de 20 victorias para los Medias Blancas de Chicago bajo la dirección del entrenador de lanzadores Johnny Sain, luego recuperó a los Filis de Filadelfia, los Yankees y, finalmente, los Cardenales de San Luis.

Allí, en 1982, Kaat ganó un anillo de campeonato cuando los Cardinals vencieron a los Brewers y su cuarteto de Cooperstown de Paul Molitor, Ted Simmons, Don Sutton y Robin Yount (el cerrador Rollie Fingers resultó lesionado). Para entonces, todos los demás de la Serie Mundial de 1965 se habían retirado.

“Esa espera de 17 años fue la más larga que un jugador tuvo que esperar para volver a la Serie Mundial”, dijo Kaat. “Y luego obtener ese anillo de la Serie Mundial, descubrí esto de Elias Sports Bureau, ningún atleta en ningún deporte profesional ha jugado 24 temporadas antes de obtener un anillo de campeonato. Así que eso fue lo que hizo que la temporada del 82 valiera la pena y fuera muy gratificante”.

Los Mellizos finalmente ganarían la Serie Mundial en 1987, con Kirby Puckett a la cabeza, y nuevamente cuatro años después. Pero esos equipos no pudieron igualar a sus predecesores de principios de los 70 en cuanto a la membresía en el Salón de la Fama, donde Kaat y Oliva, ese dúo de larga vida, ahora tendrán placas para siempre.



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